Mark Hughes berbicara tentang sepak bola Xherdan Shaqiri dan Stoke City sambil menatap ke luar jendela di ruang konferensi pers setelah itu saat dia terganggu oleh sederet mesin pemotong rumput yang naik turun permukaan bermain. “Sulit untuk mendapatkan sedikit percikan di ujung atas lapangan … Saya melihat mereka memotong rumput sekarang,” kata manajer Stoke City sambil tersenyum. “Mereka seharusnya melakukannya sebelum pertandingan, tapi itu dia.”
Itu adalah penggalian kecil yang sesuai dengan jenis jarum yang mengelilingi perlengkapan ini, terutama hubungan antara kedua manajer, yang memiliki sedikit waktu untuk satu sama lain. Ditanya apakah menjaga rumput sudah lama dirancang untuk menangkal permainan Stoke yang lewat, Hughes menjawab: “Sangat mungkin. Saya tidak tahu Anda harus bertanya kepada orang-orang yang terlibat. ”
Ekspresi wajah Tony Pulis mengatakan semuanya saat komentar itu disampaikan kepadanya beberapa saat kemudian. Pelatih kepala Albion menguap, membuat poin bahwa rumput itu sama panjangnya dengan Bournemouth dalam pertandingan pembuka Agen Bola Terbaik rumah mereka, dan kemudian mendapat tusukan sendiri. “Kami masih belum terkalahkan melawan mereka,” kata Pulis, mengacu pada fakta bahwa dia belum merasakan kekalahan dalam tujuh pertandingan Premier League sebagai manajer melawan Stoke City sejak dia meninggalkan klub pada 2013.
Lima dari game tersebut telah berakhir dengan kemenangan dan akan menjadi enam namun untuk sundulan Peter Crouch yang terlambat membatalkan tujuan pertama Liga Primer Jay Rodriguez untuk Albion sejak transfer musim panasnya £ 12m dari Southampton. Pulis menandatangani Crouch untuk Stoke di tahun 2011 – tahun yang sama dengan klub tersebut mencapai final Piala FA – namun nyanyian yang dipancarkan dari para pendukung perjalanan menyarankan mereka memiliki sedikit waktu untuk georgejetson dan prestasinya selama tujuh tahun bertugas. “Tony Pulis, sepak bola Anda sial,” terdengar beberapa kali.